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Littérature anglaise : les romans célèbres de Jane Austen

Très connue en Angleterre et auprès des étudiants en anglais à l’université, Jane Austen est un monument de la littérature anglaise et une grande romancière du XIXème siècle, très reconnue par ses pairs. Voici quelques romans qui vous permettront de la découvrir.

 

Jane Austen, « a fine brush on ivory »

Jane Austen est née en 1775 dans une famille issue de la petite noblesse sans titre appelée « gentry » en Angleterre. Cette position sociale intermédiaire lui permit de rencontrer et de côtoyer toute sa vie durant les différentes classes sociales, allant des baronnets et des chevaliers aux bourgeois et aux gens du commun. Cela lui fut très utile pour dresser des portraits réalistes de son époque dans ses romans.

Le professeur d’université Richard Jenkyns disait que la plume de Jane Austen était « a fine brush on ivory », c’est-à-dire comparable au glissement d’« un délicat pinceau sur de l’ivoire ». Son style d’écriture, à la fois subtil et frappant, se démarque de celui des autres écrivains par un mélange de réalisme dans la description, d’idéalisme dans la situation finale de ses héros, de poésie et de cet humour si typiquement anglais rempli de traits d’esprit, que les Anglais eux-mêmes qualifient de « witty ».

Jane Austen sera un excellent choix de lecture vous permettant de découvrir une Angleterre historique. Malgré l’histoire romancée, le cadre et les personnages dépeignent la réalité des rapports entre les gens du XIXème siècle, avec une représentation fine et étonnamment perspicace de la psychologie humaine et des distinctions qui existaient alors entre les hommes et les femmes.

 

Orgueil et Préjugés, le chef d’œuvre intemporel de Jane Austen

Parmi les célèbres romans de Jane Austen, le premier est sans contexte l’excellent Orgueil et Préjugés (Pride and Prejudice) : reconnu unanimement comme un chef d’œuvre, Orgueil et Préjugés raconte l’histoire d’une famille anglaise composée de cinq filles aux caractères bien différents. L’héroïne de ce roman est Elizabeth Bennet, pas encore âgée de vingt ans, qui fait ce que l’on appelait alors ses « débuts dans le monde », découvrant la société au fil de ses rencontres, parmi lesquels figurent les gentlemen Bingley, Darcy ou encore Wickham et Collins, qui lui inspireront divers jugements.

Toutes sortes d’événements se succèdent dans ce roman à valeur initiatique, permettant aux personnages d’évoluer, relativisant à la fois l’orgueil de leur naissance et les préjugés que leur inspire leur entourage.

Adapté à maintes reprises à la télévision et au cinéma, on retrouve aujourd’hui une quantité impressionnante de téléfilms américains reprenant le schéma de ce récit, tant la trame est bien ficelée. Si vous souhaitez découvrir Orgueil et Préjugés de Jane Austen en version vidéo, la meilleure version sera certainement celle produite par la BBC en 1995 avec Colin Firth et Jennifer Ehle en six épisodes – vous pourrez les regarder en français ou dans leur version anglaise, avec une majorité d’acteurs britanniques.

 

Une palette des sentiments féminins : Raison et Sentiments

Raison et Sentiments (Sense and Sensibility) est certainement le second roman le plus connu de Jane Austen. Il s’agit de l’histoire de deux sœurs aux caractères complémentaires : alors que l’aînée est raisonnable, réfléchie et responsable, la seconde est plus vive, mue par ses sentiments et ses émotions, passionnée par le goût du Romantisme qu’elle exprime notamment dans sa musique.

Dans Raison et Sentiments, le romanesque prend encore une fois beaucoup d’ampleur. Les deux jeunes femmes devront affronter avec courage les événements qui surviendront dans leur quotidien afin de trouver elles-mêmes leur chemin vers un avenir heureux.

Adapté plusieurs fois à la télévision et au cinéma, la meilleure version de Raison et Sentiments sera sans doute celle réalisée en 1995 dirigée par Emma Thompson, plusieurs fois récompensée. Cette version est particulièrement intéressante pour sa distribution d’acteurs, essentiellement britanniques.

 

Le courage et la détermination : Persuasion

Plus grave que la plupart des romans contemporains, Persuasion détonne par son sérieux : Jane Austen raconte là les regrets d’une jeune fille de bonne famille qui, sur les conseils de son entourage, s’est laissé persuader de refuser la demande en mariage du jeune homme qu’elle aimait car il n’avait pas de situation digne d’elle. Plusieurs années se sont écoulées lorsqu’elle le rencontre à nouveau, tandis que leurs vies ont pris une autre tournure…

Là encore, plusieurs adaptations de Persuasion de Jane Austen ont été réalisées. Les deux plus notables sont le téléfilm de 1995 avec Amanda Root et Ciarán Hinds dans les rôles titres (attention toutefois, car ce téléfilm n’existe pas en version française) et le téléfilm de 2007 avec Sally Hawkins et Rupert Penry-Jones. La distribution des rôles des adaptations de Persuasion est essentiellement britannique, ce qui favorisera votre écoute de la langue anglaise.

 

Pour lire les romans de Jane Austen, vous aurez sans doute besoin d’avoir un niveau d’anglais intermédiaire-avancé, car c’est un anglais littéraire du XIXème siècle. Vous pourriez peut-être opter pour une version bilingue qui vous permettra de lire le texte en anglais et de le comparer avec sa traduction. Cela favorisera votre apprentissage de l’anglais et constituera un bon exercice.